Ο θάνατος των αρκούδων του '85: «Έχουν περάσει 30 χρόνια αγωνίας»

Όταν αφαιρείς την αύρα των Αρκούδων του '85 — την κυρίαρχη άμυνα, την πιο αστεία χαρά του William The Refrigerator Perry, την εμβληματική παρουσία του Mike Ditka, το Super Bowl Shuffle και τις ακαταμάχητες προσωπικότητες από το Sweetness στο Mongo στον McMahon , η πιο διάσημη ομάδα πρωταθλήματος στην ιστορία του Σικάγο είναι βασικά γνωστή για δύο πράγματα — κερδίζοντας το Super Bowl XX και κερδίζοντας μόνο το Super Bowl XX.

Το Super Bowl στη Νέα Ορλεάνη ήταν μια κορυφαία στιγμή όπως καμία άλλη - μια νίκη 46-10 των New England Patriots που ξεπέρασε τις προσδοκίες παρά την τεράστια αύξηση της προσμονής. Αλλά μέχρι σήμερα, ορισμένοι παίκτες δεν μπορούν παρά να αισθανθούν μια χροιά λύπης. Με τα φόντα τουλάχιστον μιας μίνι δυναστείας - το είδος των τριών τίτλων σε πέντε χρόνια, αν όχι μια 15ετία σαν Patriots - οι Bears βγήκαν άδεια. Όχι μόνο δεν κέρδισαν άλλο Super Bowl, αλλά δεν έφτασαν καν σε άλλο Super Bowl. Στην πραγματικότητα δεν πλησίασε καν. Τη μόνη φορά που οι Bears με προπονητές Ditka έφτασαν ακόμη και στο NFC Championship Game, ξεπέρασαν τον άνθρωπο και ξεπέρασαν σε μια ήττα με 28-3 από τους 49ers σε έναν αέρα μείον-26 στο Soldier Field το 1988 postseason.

Η λέξη είναι άγχος. Και έχουν περάσει 30 χρόνια αγωνίας, είπε ο Dan Hampton, ο αμυντικός lineman του Hall of Fame. Είχαμε το καλύτερο ρεκόρ στο ποδόσφαιρο την επόμενη χρονιά [14-2]. Δεν είχαμε έναν στρατηγό που μπορούσε να παίξει στο παιχνίδι των πλέι οφ και νικήσαμε. Το ίδιο πράγμα την επόμενη χρονιά ήμασταν [11-4] και νικήσαμε στα πλέι οφ.



Είναι αυτό που είναι. Και ναι, μας ενοχλεί. Μπορείς πάντα να δείχνεις με το δάχτυλο. Αλλά θα έβαζα στοίχημα με πολλά χρήματα ότι δεν ήταν το μόνο Super Bowl στο οποίο θα παίζαμε. Αλλά μερικές φορές η μοίρα είναι σκληρή. Αλλά το μόνο που μπορώ να πω είναι ότι ο John Madden, ο οποίος είναι ο φλεγόμενος θάμνος του επαγγελματικού ποδοσφαίρου… κάθε φορά που τον βλέπω κουνάει το κεφάλι του και λέει: «Αυτή ήταν η καλύτερη ομάδα που είδα ποτέ», κάτι που είναι πολύ ωραίο.

Οι Bears όχι μόνο ήταν η καλύτερη ομάδα στο NFL το 1985, ήταν και οι νεότεροι. Οι δεκαεννέα από τους 22 αρχάριους τους ήταν 28 ετών ή νεότεροι. Μόνο πέντε παίκτες σε ολόκληρο το ρόστερ τους ήταν 30 ετών και άνω (ο βετεράνος αμυντικός παίκτης Μάικ Χάρτενστιν ήταν ο μεγαλύτερος στα 32).

Ο μέσος όρος ηλικίας των πρωταγωνιστών για την περίφημη άμυνά τους ήταν 26,1 ετών, συμπεριλαμβανομένων των μελλοντικών Hall of Famers Hampton, Mike Singletary (27) και Richard Dent (25). Ο μέσος όρος ηλικίας των επιθετικών εκκινήσεών τους ήταν 26,5. Ο σπουδαίος Walter Payton ήταν 31 και πλησίαζε στο τέλος της γραμμής. Αλλά αυτό ήταν κάτι σπάνιο για το ’85 Bears. Αυτή η ομάδα είχε το πιο λαμπρό μέλλον.

Είχαμε μαγεία σε ένα μπουκάλι και στις δύο πλευρές της μπάλας και πάντα μιλάμε για το τι θα μπορούσε να ήταν αν μπορούσαμε να κολλήσουμε μαζί, είπε ο πλατύς δέκτης Dennis McKinnon. Ήμασταν σαν τυφώνας που εμφανίστηκε και κανείς δεν ήταν προετοιμασμένος για το πόσο μεγάλοι θα μπορούσαμε να είμαστε.

Κι όμως, οι σεζόν που ακολούθησαν τη νίκη στο Super Bowl τελείωσαν με απογοήτευση. Οι Bears ήταν 2-5 στην postseason μετά τη νίκη του Super Bowl — συμπεριλαμβανομένων τεσσάρων ήττων στο Soldier Field. Και παρόλο που τρεις από τις ομάδες που τις κέρδισαν κέρδισαν το Super Bowl (οι Redskins του 1987, οι 49ers του 1988 και οι Giants του 1990), δεν είναι ότι οι Bears συνέχισαν να τρέχουν σε αήττητες ομάδες. Οι στρατηγοί που τους κέρδισαν: Τζέι Σρέντερ (1986) και Νταγκ Γουίλιαμς των Redskins (1987), Τζο Μοντάνα των 49ers (1988), Giants Jeff Hostetler (1990) και Steve Beuerlein των Cowboys (1991). Η Μοντάνα βρίσκεται στο Hall of Fame. Αλλά οι άλλοι δεν είναι καν κοντά.

[Αυτή η λύπη] είναι ένα μεγάλο μέρος της για μένα, είπε ο σέντερ Jay Hilgenberg. Αυτό είναι κάτι που αναπολώ και είναι απογοητευτικό όταν ανατρέχω στην καριέρα μου. Είχαμε ευκαιρίες να πάμε σε περισσότερα Super Bowl. Οι δύο ήττες από τους Redskins, είχαμε εντός έδρας σε όλη τη διάρκεια - κοιτάζω πίσω σε αυτά τα παιχνίδια περισσότερο από ό, τι κάνω πραγματικά στο Super Bowl.

Τι πήγε στραβά λοιπόν; Όπως είπε ο Hampton, η μοίρα ήταν σκληρή για τους Bears. Αλλά δεν υπάρχει αμφιβολία ότι η δυναμικότητα των προσωπικοτήτων - από την Ditka και κάτω - που συνέβαλε στην επιτυχία τους έπαιξε επίσης ρόλο στον χαμό τους:

1. Ο Jim McMahon δεν μπορούσε να παραμείνει υγιής

Οι Bears ήταν 37-5 με τον McMahon ως βασικό τέταρτο στην κανονική περίοδο από το 1984-88. Έπαιξε όμως μόνο έξι παιχνίδια το 1986, επτά το 1987 και εννέα το 1988 λόγω διαφόρων τραυματισμών.

Το πιο δαπανηρό ήταν το 1986, όταν ο McMahon υποβλήθηκε σε χειρουργική επέμβαση στο τέλος της σεζόν για μια σχισμένη περιστροφική μανσέτα, αφού χτυπήθηκε βίαια - και σχεδόν εγκληματικά - στο χλοοτάπητα από τον Charles Martin των Packers τον Νοέμβριο.

Αυτό οδήγησε στην άτυχη απόφαση της Ditka να ξεκινήσει τον Doug Flutie στα πλέι οφ εναντίον των Redskins. Ο Flutie, ο οποίος είχε ρίξει δύο touchdown σε ένα χωρίς νόημα φινάλε της σεζόν κόντρα στους Cowboys, ήταν 11-από-31 για 134 γιάρδες, ένα touchdown και δύο κοψίματα σε μια ήττα 27-13.

Ο McMahon ξεκίνησε εναντίον των Redskins στα πλέι οφ του 1987 και των 49ers στα πλέι οφ του 1988, αλλά και τις δύο φορές απολύθηκε ένα μήνα λόγω τραυματισμού και ήταν αναποτελεσματικός. Πέταξε τρία κοψίματα, συμπεριλαμβανομένων δύο στο τέταρτο δεκάλεπτο, εναντίον των Redskins σε ένα παιχνίδι τμημάτων το 1987, όταν οι Bears έχασαν με 21-17 αφού προηγήθηκαν με 14-0.

2. Η αναχώρηση του Buddy Ryan

Ποιος ξέρει πόσο καιρό θα μπορούσαν να συνυπάρξουν οι μάχιμοι Ditka και Buddy Ryan μετά τη νίκη του Super Bowl. Αλλά η απουσία του Ράιαν έγινε αισθητή μετά την αποχώρηση του Ράιαν για να γίνει ο προπονητής των Αετών. Οι Bears οδήγησαν το NFL στην ολική άμυνα και σημείωσαν ρεκόρ πρωταθλήματος για τους βαθμούς που επιτρέπονταν υπό τον Vince Tobin το 1986. Αλλά η άμυνα σπάνια είχε το δάγκωμα που είχε κάποτε υπό τον Ryan που φοβόντουσαν οι αντίπαλοι.

Ήταν προφανές, είπε ο Χάμπτον. Πήγαμε σε περισσότερο στυλ bend-don't-break. Ακόμη και όταν σημειώσαμε το ρεκόρ NFL για επιτρεπόμενους πόντους, δεν ήμασταν τόσο εκρηκτικοί όσο ήμασταν. Παίξαμε bend-don't-break. Και όταν μπαίνεις στα πλέι οφ και η επίθεση σου δεν μπορεί να σκοράρει, λες «Ουάου. Θα ήταν υπέροχο αν μπορούσαμε να ήμασταν πιο παραγωγικοί, πιο εκρηκτικοί στην άμυνα.» Αλλά είμαστε παίκτες. Δεν είμαστε προπονητές.

3. Τραυματισμοί, συνταξιοδοτήσεις, αποστάτες έπαιρναν βάρος

Η πτώση των Bears ξεκίνησε στην πραγματικότητα στο Super Bowl, όταν ο αρχικός κόρνερ Μπακ Λέσλι Φρέιζερ υπέστη τραυματισμό στο γόνατο που τελείωσε την καριέρα του σε μια όπισθεν κατά την επιστροφή του ποντικιού (αυτό δεν μετρούσε καν επειδή ο Keith Ortego που επέστρεφε στο punt είχε ζητήσει μια δίκαιη σύλληψη και τιμωρήθηκε για την προσπάθεια να προχωρήσουμε).

Μέχρι το 1987 οι τραυματισμοί άρχισαν να συσσωρεύονται. Ο McKinnon έχασε ολόκληρη τη σεζόν με τραυματισμό στο γόνατο. Ο Hampton, ο lineback Otis Wilson και ο cornerback Mike Richardson έχασαν πολλά παιχνίδια με τραυματισμό. Το 1988, οι Bears έχασαν την Payton και την ασφάλεια Gary Fencik στη σύνταξη και τον Pro Bowl linebacker Wilber Marshall σε free Agency (αντί να πληρώσουν στον Marshall 5 εκατομμύρια δολάρια σε έξι χρόνια, οι Bears έλαβαν δύο επιλογές από τον πρώτο γύρο - λαμβάνοντας ευρύ δέκτη Wendell Davis και αμυντικό τέλος Trace Armstrong). Και περισσότεροι τραυματισμοί - ο Wilson υπέστη έναν εικονικό τραυματισμό στο γόνατο που τελείωσε την καριέρα στην preseason. Ο Πέρι, ο οποίος έχασε μέρος του προπονητικού στρατοπέδου για να λάβει θεραπεία για μια διατροφική διαταραχή, υπέστη κάταγμα στο χέρι εναντίον των Βίκινγκς και έπαιξε μόνο τρία παιχνίδια. Αφού ο Ντεντ υπέστη κάταγμα στο πόδι στα τέλη της σεζόν, η άμυνα των Bears έπαιξε με τους 49ers στο NFC Championship Game με μόλις πέντε από τους αρχικούς του 1985.

4. Μάικ Ντίτκα

Το ανόητο, συχνά αφιλτράριστο μαχητικό στυλ της Ditka που βοήθησε να διαμορφωθούν οι Bears σε μια ομάδα πρωταθλήματος επίσης έπαιξε αναμφίβολα ρόλο στην ανατροπή των Bears όταν η ομάδα είχε φτάσει στην κορυφή.

Η Ντίτκα συγκρούστηκε μεταξύ άλλων με τους Γουίλσον, Ντεντ, Πέρι και ακόμη και Φέντσικ. Ενόχλησε τους περισσότερους επιθετικούς του εκκινητές το 1986 όταν επέλεξε τον πρόσφατα υπογεγραμμένο Flutie αντί του Mike Tomczak και του Steve Fuller για να ξεκινήσει το παιχνίδι των πλέι οφ εναντίον των Redskins. Η διοίκηση του στην ομάδα διασπάστηκε ακόμη περισσότερο όταν επέπληξε δημοσίως τους απεργούς παίκτες του ως εγωμανείς και πριμαντόνα κατά τη διάρκεια της απεργίας των παικτών του 1987.

Όπως συνέβαινε συχνά, η Ντίτκα έκανε ό,τι μπορούσε για να εξομαλύνει τα πράγματα. Αλλά, με τον McMahon να μην μπορεί να παραμείνει υγιής και η άμυνα να χάνει την άμυνα, οι Bears δεν θα ήταν ποτέ αυτό που ήταν. Μέχρι τη στιγμή που έχασαν από τους Cowboys στα πλέι οφ του NFC το 1991 με τον Jim Harbaugh να είναι στρατηγός αφού κέρδισαν το NFC Central με 11-5, παρέμειναν μόνο οκτώ από τους 22 αρχικούς από την ομάδα του 1985 Super Bowl. Ένα χρόνο αργότερα, οι Bears πήγαν με 5-11 - χάνοντας οκτώ από τα εννέα τελευταία παιχνίδια τους. Η μόνη νίκη σε αυτό το διάστημα ήταν μια δυναμική νίκη με ανατροπή 30-6 επί των Στίλερς που προορίζονται για τα πλέι οφ σε ένα παιχνίδι αφιερωμένο στον Σίνγκλεταρι, ο οποίος τιμήθηκε σε μια τελετή πριν τον αγώνα στον τελευταίο του εντός έδρας αγώνα.

Θα ήταν η τελευταία ανάσα μιας χρυσής εποχής του ποδοσφαίρου Bears. Δύο εβδομάδες αργότερα, η Ντίτκα απολύθηκε. Και ο θάνατος των Super Bowl Bears του 1985 ολοκληρώθηκε.